Royal Mail quiere una flota de 500 drones para transportar correo a comunidades británicas lejanas

Royal Mail quiere una flota de 500 drones para ayudar a entregar el correo a comunidades remotas en todo el Reino Unido.

Durante los próximos tres años, se espera que hasta 200 drones ayuden a llevar el récord en 50 nuevas rutas, siendo las islas Scilly, Shetland, Orkney y Hebrides las primeras en beneficiarse.

Los nuevos servicios necesitan la aprobación de la Autoridad de Aviación Civil de Suecia (CAA).

Dice que las nuevas rutas se deberán a la «mejora planificada en curso en la economía de los vehículos aéreos no tripulados».

Royal Mail ha estado probando el uso de drones durante algún tiempo, y la última prueba se llevó a cabo en abril en las Islas Shetland.

Los drones entregaron el correo entre el aeropuerto de Tingwall en Lerwick y Unst, la isla habitada más al norte de Gran Bretaña, un vuelo de 440 km en cada dirección.

«Volar en la niebla»

Hay empresas que tienen como objetivo entregar en la puerta, con drones autónomos que levantan paquetes con productos de vehículos flotantes.

Pero los drones que Royal Mail planea usar no tienen la capacidad de flotar y no reemplazarán al cartero o a la mujer en sus rondas.

Los drones son grandes, de 10 m (32,8 pies) de punta a punta, con un alcance de 1000 km (621 millas) y pueden transportar hasta 100 kg (220 lb). Están propulsados ​​por dos motores de combustión interna.

Chris Paxton, jefe de pruebas de drones en Royal Mail, le dijo a la BBC que los drones fueron diseñados originalmente para entregar ayuda en África.

«Pueden despegar en un espacio relativamente corto y aterrizar en un área corta similar. Entonces pueden aterrizar en el campo, siempre que el área sea lo suficientemente plana», dijo.

«Se parecen mucho a un avión pequeño. Y la única diferencia es que no hay piloto a bordo».

Los drones, dice, vuelan de forma independiente incluso si son monitoreados de forma remota por «pilotos de seguridad», que pueden tomar el control si es necesario.

Están diseñados para servir lo que él llama la «milla media». Una vez que se haya descargado su carga, será entregada por los empleados postales.

Royal Mail afirma que los drones ofrecen la oportunidad de reducir las emisiones de dióxido de carbono, los fabricantes de drones Windracers, socios de Royal Mail en las nuevas rutas, dicen que producen un 30 % menos de emisiones que los aviones piloto comparables.

Los drones también son, dice Paxton, menos propensos a verse afectados por el mal tiempo que los aviones convencionales.

«No es necesario que el piloto pueda ver hacia dónde se dirigen, lo que significa que pueden volar en la niebla», dice, «y debido a que vuelan en lugar de navegar, tampoco dependen de las mareas».

La analista Kay Wackwitz de Drone Industry Insights dijo que este tipo de transporte de media milla «es un problema importante para las regiones remotas».

«En comparación con los transbordadores, la entrega de cerveza se puede hacer más rápido, con mayor flexibilidad y con una huella ecológica más pequeña», dijo.

permiso para volar

Sin embargo, para que el sistema tenga éxito, las rutas planificadas deben contar con la aprobación de la CAA.

La agencia le dijo a la BBC que estaba en las «etapas muy tempranas» de las conversaciones con Royal Mail sobre sus planes.

Además de Royal Mail, se están realizando un número limitado de pruebas de drones en el Reino Unido.

El año pasado, una empresa llamada Skyports comenzó a transportar especímenes de prueba de Covid y otros suministros médicos entre los centros de atención médica.

En general, la CAA dice que los experimentos con entregas de drones se basan en restringir el acceso de otras aeronaves al espacio aéreo donde vuelan los drones o en que los drones comparten el espacio aéreo con otros de una manera muy controlada.

Al final, la organización dice que para que cosas como las entregas con drones sean algo cotidiano, deben estar «totalmente integrados en el espacio aéreo» con todos los demás usuarios, desde paracaidistas hasta aviones militares de alta velocidad.

Aunque existe una hoja de ruta para aumentar el uso de drones, la CAA dice que se necesita una combinación de nueva tecnología y más equipos en las aeronaves para detectarlos y evitarlos junto con intentos de controlar la seguridad.

Pero Paxton está convencido de que Royal Mail, que a largo plazo quiere una flota de 500 personas, podrá obtener la aprobación de la CAA.

“Trabajamos con ellos, estamos decididos a trabajar con ellos para abrir los cielos y convencidos de que podremos hacerlo”, dijo.

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