¿Reemplazará las baterías de los autos eléctricos?

Sin siquiera presionar el volante, el automóvil eléctrico retrocede de forma autónoma a la estación de carga.

Sin embargo, no lo conectaré, sino que se reemplazará la batería por una nueva, en esta instalación en Noruega que pertenece al fabricante chino de autos eléctricos Nio.

La tecnología ya está muy extendida en China, pero la nueva Power Swap Station, justo al sur de Oslo, es la primera de Europa.

La compañía espera que el reemplazo de la batería completa atraiga a los clientes que están preocupados por la autonomía de los autos eléctricos, o que simplemente no les gusta hacer cola para cargar.

Fue realmente sencillo reservar un asiento en la aplicación Nios, y una vez dentro de la estación solo tenía que estacionar en las marcas indicadas y esperar en el auto.

Puedo escuchar que los pernos se sueltan cuando la batería se retira automáticamente de la parte inferior del vehículo y se reemplaza por una completamente cargada.

En menos de cinco minutos estoy listo para ir de nuevo.

«No te quedas afuera y tardas de 30 a 40 minutos [like you do when you recharge]. Por lo tanto, es más eficiente, dice Espen Byrjall, gerente de operaciones y energía de Nio en Noruega.

«No hay deterioro de la batería. Siempre obtienes una batería saludable. Así que puedes conservar los autos por más tiempo».

Esta estación puede manejar hasta 240 cambios por día y la compañía planea crear 20 aquí en Noruega.

También se asoció con el gigante de la energía Shell para implementarlos en toda Europa, con el objetivo de instalar 1000 para 2025. «Será una red que le permitirá funcionar en toda Europa», dice Byrjall.

Estrategias alternativas

Pero desde la llamativa sala de exhibición de Nio en el centro de Oslo, la compañía maneja un modelo de negocios bastante diferente: los clientes compran el automóvil y arriendan la batería.

Marius Hayler, director ejecutivo de la empresa para Noruega y Dinamarca, dice que este enfoque tiene varias ventajas.

Para empezar, el cliente no compra la parte más cara de un coche eléctrico: la batería. Eso supera alrededor de £ 7,700 ($ 9,700) del precio de compra.

Luego, un comprador debe incluir la suscripción mensual de la batería, que oscila entre £ 120 y £ 215, según el tamaño de la batería.

Pero con ese costo viene otro beneficio. «Siempre tendrá la última tecnología en baterías», explica el Sr. Hayler.

Nio es solo uno de los últimos chinos en ingresar a Noruega, junto con otros recién llegados como Xpeng, Voyah y Hongqi, antes de lanzamientos europeos más amplios.

Ya está en las carreteras del país y apunta a que todos los autos nuevos sean vehículos de cero emisiones para 2025.

Según el Consejo de Información de Tráfico de Noruega, el 83 % de todos los coches nuevos vendidos de enero a marzo de este año eran totalmente eléctricos, mientras que solo el 6 % tenían motores diésel o de gasolina.

«Noruega se ha utilizado como mercado de prueba durante algún tiempo», dice Oeyvind Solberg Thorsen, jefe del grupo de presión de la Asociación Noruega de Carreteras.

«Es obvio que las marcas chinas vienen aquí. Tenemos un conjunto muy ventajoso de incentivos para los autos eléctricos».

Los bajos impuestos sobre los vehículos eléctricos, la infraestructura de carga generalizada y beneficios como la exención de peajes, el acceso a los carriles bus y el estacionamiento público gratuito han ayudado a Noruega a lograr la mayor proporción de autos eléctricos en el mundo.

Con el apoyo del gigante tecnológico chino Tencent, Nine vendió más de 90.000 automóviles el año pasado, casi todos en China, que ya opera más de 800 estaciones de reemplazo de baterías.

Las ventas en Noruega todavía son de cientos, pero el recién llegado planea ingresar a Dinamarca, Suecia, Alemania y los Países Bajos este año.

En la actualidad, la compañía no comparte sus estaciones de reemplazo de baterías con otros fabricantes de automóviles, pero ha sugerido que esté abierta a otros fabricantes que utilicen la tecnología.

Podría ayudar a popularizar aún más el sistema para que realmente despegue en Europa.

Matthias Schmidt, analista de Schmidt Automotive Research, dice que dicho sistema podría hacer posible el uso de baterías más pequeñas y livianas, lo que a su vez ayuda a mejorar la eficiencia del vehículo.

Sin embargo, se muestra escéptico sobre si el reemplazo de la batería se utilizará ampliamente en Europa, ya que los puntos de carga rápida son cada vez más comunes.

«El caballo probablemente ya se ha desbocado», dice. «La expansión de una red de carga rápida en las autopistas será la clave en el futuro ahora».

Pero él cree que la tecnología podría ser efectiva para sectores como los taxis: «Tiempo de inactividad corto [to recharge] es la clave de los taxis y esto puede ser ideal para gente como ellos».

Aunque es un espacio difícil de transitar, la empresa israelí Better Place lanzó una innovación similar hace una década, pero no tuvo éxito y cobró impulso. Mientras que el fabricante de automóviles Tesla también probó el concepto pero no continuó con él.

Hayler dijo que el momento no era el adecuado para estas empresas y dijo que era «demasiado pronto».

A pesar de estas primeras fallas, otras compañías usan fácilmente un modelo de reemplazo de batería.

Los fabricantes de automóviles Geely y Aion lanzaron recientemente sus propios sistemas en China, y el fabricante de baterías CATL también desarrolló una instalación llamada EVOGO.

La startup en California, Ample, trabaja con tecnología similar, y Honda, Yamaha y Piaggio también están uniendo fuerzas para ofrecer baterías recargables para motocicletas eléctricas y vehículos ligeros.

Otra ventaja es que el cambio puede resultar atractivo para los clientes que no pueden cargar fácilmente sus automóviles por la noche.

«En China, hay más apartamentos de los que se ven en el norte de Europa. Usan la estación de intercambio de energía principalmente para cargar el automóvil», dice Hayler.

En Europa, los caminos de entrada donde se puede instalar la carga doméstica son más comunes. Por lo tanto, la estación de conmutación se puede usar principalmente para actualizar o degradar el tipo de batería, explica Hayler. «Pero ya veremos».

Al mismo tiempo, es más costoso instalar infraestructura de reemplazo de baterías que puntos de recarga. Algunas personas sugieren que eventualmente no hay necesidad de cambiar las baterías en absoluto.

Cada año, los cargadores son más rápidos y las baterías duran más: en abril, condujo un modelo Mercedes-Benz.

E incluso Nio no invierte completamente en el reemplazo de la batería, también entrega cargadores domésticos e instala compresores en las carreteras.

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