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¿Puede un pinchazo pronto ser cosa del pasado?

Todavía es común ver un automóvil cojeando con un neumático casi pinchado o un cambio de rueda al borde de la carretera.

Este es el costo de reemplazar las llantas que se desgastaron prematuramente, quizás porque el conductor no revisó la presión con la regularidad que debería.

A veces es difícil no sentir que los neumáticos son el eslabón débil de un automóvil. Pero, ¿esto está a punto de cambiar?

¿Es el fin de la dona negra rellena de caucho que se usó por primera vez en los vehículos en la década de 1890, un producto diseñado para ser indestructible y, por lo tanto, difícil de reciclar?

En una pista de pruebas en Luxemburgo, un Tesla Model 3 toma curvas cerradas, acelera rápidamente y realiza paradas de emergencia. Cosas estándar. Sin embargo, lo que es notable es que el automóvil se asienta sobre cuatro neumáticos sin aire, fabricados por Goodyear, el fabricante estadounidense.

Copas de plástico especiales, soportan una fina red de goma reforzada. Los radios se doblan y giran a medida que el automóvil avanza por sus escalones.

Michael Rachita, gerente sénior del programa de llantas no neumáticas (NPT) de Goodyear, es consciente de las limitaciones: «Habrá ruido y algo de vibración. Todavía estamos aprendiendo cómo suavizar la marcha. Pero creemos que así será. sorprendido por el logro». No estaba equivocado.

Los coches eléctricos y la movilidad autónoma están cambiando las necesidades de neumáticos. Las empresas de entrega y los servicios de transporte quieren productos que sean fáciles de mantener, a prueba de pinchazos, reciclables y que tengan sensores que mapeen las condiciones de la carretera.

El uso compartido del automóvil y el uso compartido del automóvil, en lugar de la propiedad, está aumentando en las ciudades. Un auto con un neumático pinchado es un auto que no genera dinero.

El Sr. Rachita dice: «Si bien las llantas neumáticas siempre tendrán su lugar, se necesita una combinación de soluciones. A medida que ingresamos en un mundo donde los vehículos autónomos son cada vez más comunes y muchas ciudades ofrecen estrategias de transporte como servicio, tener un sistema de mantenimiento Los neumáticos libres son extremadamente importantes».

En el laboratorio de Michelin, los neumáticos se prueban durante 24 horas seguidas, bajo diferentes cargas y velocidades. Son miles de kilómetros sin parar. Algunos rayos se deforman, algunos se rompen, pero las estructuras continúan funcionando de manera segura, dice Rachita. «Es probar-aprender, probar-aprender», dijo. «Pero estamos en una etapa que nos ha dado una confianza tremenda. Este es el verdadero negocio».

El competidor de Goodyear, Michelin, ha estado trabajando con General Motors (GM) en neumáticos de alta presión desde 2019. En febrero, se informó en los medios de comunicación que el sistema de neumáticos Unique Puncture-profit Tire System (Uptis) de Michelin podría debutar en un nuevo automóvil eléctrico Chevrolet Bolt planeado por GM, posiblemente ya en 2024.

Los neumáticos Uptis están hechos de resina de alta resistencia incrustada con fibra de vidrio y caucho compuesto (para el cual Michelin ha solicitado 50 patentes) para crear una estructura de malla que rodea una rueda de aluminio.

Cyrille Roget, un experto científico y de innovación del fabricante francés de neumáticos, no confirmará los informes de Bolt, pero le dice a la BBC que Michelin tendrá más que decir más adelante este año.

Michelin ha sido el líder del mercado en llantas de alta presión, su Tweel (neumático) existe desde 2005 y se utiliza en vehículos lentos, como maquinaria agrícola.

Sin embargo, optimizar la tecnología para vehículos de carretera es un desafío completamente diferente, dice Roget: «Tenemos 130 años de experiencia y conocimiento en el perfeccionamiento de estructuras inflables como neumáticos. La tecnología Airless es muy nueva».

Uptis, sin embargo, es solo un paso hacia algo más grande. La empresa que nos dio el logotipo inflado de Michelin Man tiene un plan de varios años para crear un neumático sin aire, conectado, impreso en 3D y completamente hecho de materiales que se pueden derretir y reutilizar.

Aparte del pisoteo ocasional, no habría mantenimiento, según Michelin.

El peso pesado de la batería significa que las estructuras sin aire son particularmente adecuadas para vehículos eléctricos. «Puede transportar más carga con una sensación de mayor conformidad que con un neumático de aire», dice Rachita.

Por otro lado, los neumáticos de alta presión tienen una mayor superficie de contacto con la carretera, lo que aumenta la resistencia del aire. Esta resistencia a la rodadura utiliza más energía para impulsar los neumáticos hacia adelante, lo que tiene implicaciones para la autonomía y la duración de la batería.

Y luego está el ruido, el zumbido de la goma en la carretera.

«Con la eliminación del ruido del motor en un automóvil eléctrico, los neumáticos se convierten en la principal fuente de ruido», dijo Matt Ross, editor en jefe de Tire Technology International.

Además, la rigidez de los vasos de plástico transmite más vibraciones a través de la suspensión. Él cree que los conductores que han estado acostumbrados durante mucho tiempo a la respuesta y el rendimiento de los neumáticos de aire pueden necesitar ser convencidos.

Sin embargo, más importante que las percepciones de los consumidores es lo que decidan las autoridades supervisoras.

Los gobiernos exigirán pruebas de seguridad rigurosas y una estandarización de reglas. Y los fabricantes de neumáticos deberán invertir mucho en nuevas instalaciones de fabricación y desarrollar cadenas de suministro. Tomará años.

Los fabricantes de neumáticos esperan que los primeros usuarios en áreas específicas ayuden a impulsar la tecnología. «Los neumáticos no neumáticos (NPT) son de particular interés para sectores como el militar, la respuesta a emergencias, los vehículos de seguridad y la maquinaria especializada», dijo a BBC News Klaus Kraus, jefe de investigación y desarrollo europeo de Hankook.

La empresa surcoreana presentó en enero la última versión de su i-Flex NPT. Menos que un neumático convencional, un panal hecho de clavos de poliuretano interconectados es un gran avance para soportar las tensiones laterales y horizontales, dice la empresa.

Bridgestone, el fabricante de llantas más grande del mundo, está interesado en aplicaciones industriales en agricultura, minería y construcción, donde la demanda puede ser alta por parte de los clientes que ven una costosa pérdida de productividad cuando las llantas se rompen.

Los neumáticos sin aire tendrán, al menos inicialmente, un precio premium. Pero la posibilidad de pisoteo regular e impresión 3D puede cambiar las reglas del juego. Tal vez, especulan algunos expertos, los consumidores ni siquiera necesitarán comprar llantas de inmediato. En cambio, los obtienen gratis y pagan por milla, con sensores que monitorean el uso.

Es una ilustración de hacia dónde lleva la tecnología a los neumáticos del futuro, dice Sosia Causeret Josten, analista de la división Sightline Tire Intelligence de Goodyear. Como único contacto entre la carretera y el vehículo, los neumáticos ofrecen un enorme potencial.

Tal vez, gracias a la computación en la nube y los algoritmos, los vehículos conectados pueden proporcionar información sobre dónde las agencias gubernamentales necesitan hacer reparaciones en las carreteras o colocar grava durante las heladas.

Tomemos otro ejemplo, los sistemas de frenado automático. «Si el sistema de frenos antibloqueo (ABS) puede decir que el vehículo está funcionando con neumáticos de verano semidesgastados, puede reaccionar más rápido. Esta ventaja puede desempeñar un papel importante en un futuro autónomo, donde el vehículo debe reaccionar por sí mismo». ella dice.

Toda esta tecnología no tiene por qué ser exclusiva de los neumáticos de alta presión, ni por supuesto. Y no todos los fabricantes están convencidos de que NPT sea el futuro. «Incluso hoy, creemos que las llantas neumáticas son la mejor opción para la mayoría de los vehículos», dice Denise Sperl, directora de investigación y desarrollo de llantas para automóviles en German Continental.

Los neumáticos siempre deberán «cumplir simultáneamente con múltiples requisitos de seguridad, comodidad, rendimiento y durabilidad» y el caucho neumático sigue siendo el mejor compromiso, dice.

Continental está desarrollando un sistema de autoinflado donde las bombas y los sensores en la rueda mantienen la presión en niveles óptimos.

Como todos los fabricantes, la empresa busca productos «más ecológicos». El poliéster de las botellas de plástico recicladas pronto se utilizará en sus neumáticos premium, y tanto Continental como Goodyear están investigando una flor de diente de león que produce un látex que se asemeja a los árboles de caucho.

Pero las alternativas sostenibles a los materiales convencionales solo existen «hasta cierto punto», añade Sperl. Los neumáticos han existido durante tanto tiempo por una razón: hacen el mejor trabajo. «Todavía estamos convencidos de esto», dice ella.

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