Por qué los niños más pobres de la India se quedan más atrás

Es posible que Laxmi, de diez años, nunca regrese a la escuela. Cuando la primera ola de covid-19 llegó a la India, a principios de 2020, su escuela cerró y ahora sus padres ya no pueden permitirse el lujo de enviarla.

Laxmi asistió a una escuela privada cercana a un costo de £ 21 ($ 26) por año, que la familia financió con préstamos de parientes.

Eligieron la escuela, que desde entonces reabrió, en parte porque les preocupaba que ella no estuviera segura de viajar a la escuela financiada por el estado en el pueblo de al lado.

Sus padres también estaban preocupados por la calidad de la enseñanza y la falta de baños en la escuela pública.

“Tengo tres hijas. Laxmi es la mayor. Habíamos pensado que la vida sería diferente para ella, que para nosotros, después de educarnos.

«Aunque mi esposo y yo apenas ganamos nada, quería que mis hijos no tuvieran la misma vida que yo», dice su madre, Rekha Saroj.

Si bien la pandemia generó una gran cantidad de nuevas plataformas de educación en línea destinadas a democratizar la educación para los niños indios, para los hogares más desfavorecidos del país, estos recursos simplemente no han estado disponibles.

«La digitalización de los estudios puede ser buena, pero ¿y nosotros? Sin acceso a dinero o internet, ¿cómo podemos tener un futuro mejor?», dice Saroj.

Para los niños de las escuelas públicas, existe, incluido DIKSHA, un servicio en línea para escuelas que tiene contenido en 32 idiomas.

Aunque bien intencionados, estos esfuerzos parecen haber tenido un impacto mínimo en los niños mientras las escuelas estaban cerradas durante la pandemia. Según (Aser), solo el 40% de los niños matriculados en 2021 habían recibido algún tipo de material didáctico o actividades de su escuela durante la semana en que se realizó la encuesta del informe.

La situación era más aguda para los niños más pequeños, ya que tendían a tener menos acceso a la tecnología. El informe dice que casi un tercio de los niños de cinco a ocho años no tienen acceso a un teléfono inteligente para ayudarlos con su aprendizaje en el hogar.

«La proporción de familias que tenían algún contacto con los maestros estaba claramente sesgada hacia las familias más acomodadas», señaló el informe.

«Él [Indian education] El sistema está diseñado en gran medida para los niños privilegiados, los fáciles ganadores en esta carrera desigual”, explica Jean Drèze, un economista de origen belga que se centra en la India.

«Las escuelas estuvieron cerradas durante casi dos años, bajo la presión de padres adinerados que no estaban tan preocupados por la brecha de aprendizaje porque sus hijos estudiaban en línea en casa.

«Los niños sin acceso a la educación en línea fueron más o menos abandonados por el sistema escolar». Él dice que cuando las escuelas de la India ahora reabren, «se está haciendo muy poco para ayudar a los niños que se han quedado», para cerrar la brecha.

Entonces, ¿qué podría hacer la tecnología, en todo caso, para cerrar esta creciente brecha?

Mihir Gupta es uno de los fundadores de Teachmint, una plataforma en línea donde los profesores pueden impartir lecciones, distribuir materiales y comunicarse con los estudiantes.

El servicio llega a diez millones de profesores y estudiantes en 5.000 ciudades y pueblos, según Gupta.

Sin embargo, reconoce los desafíos significativos de llegar a los estudiantes en las áreas más pobres donde las conexiones a Internet pueden no ser confiables.

«Nos dimos cuenta desde el principio de que la variación del ancho de banda de Internet en diferentes partes de la India es un desafío para llegar a más y más maestros», dice. En consecuencia, el servicio de Teachmint se optimizó para funcionar con conexiones a Internet más lentas y en dispositivos móviles, en lugar de computadoras portátiles y de escritorio.

Aún así, Anjela Taneja, quien dirige la Campaña de Desigualdad para la organización benéfica Oxfam India, dice que se necesita hacer mucho más de inmediato.

«Incluso en las familias [with] acceso a herramientas de alta o baja tecnología, los niños tenían dificultades para aprender a distancia, dice.

A menudo puede faltar un «ambiente favorable» para el aprendizaje en el hogar, agrega, y las niñas en particular sufren porque a menudo se encargan de las tareas del hogar junto con sus estudios, mientras que hay una «preferencia» por darles aparatos a los niños.

El gobierno dice que está ayudando a apoyar a las áreas rurales con BharatNet, un sistema para proporcionar a las áreas rurales conexiones a Internet más rápidas.

A través del programa, que se lanzó en 2012, 52.567 escuelas públicas han recibido conexiones de banda ancha, dijo a la BBC un portavoz del Ministerio de Educación de la India.

También dijo que las escuelas que aún esperan la adhesión podrían usar los servicios de radio y televisión financiados por el estado y una serie de otros servicios educativos.

Shiv Kumar trabaja para Oxfam en zonas desfavorecidas de Uttar Pradesh. Su trabajo es intentar que más niños vayan a la escuela con regularidad.

«Es una situación triste en las aldeas indias. Es un desafío convencer a los padres de que envíen a sus hijos a la escuela», dijo.

Muchos de los hogares que visita carecen de conexión a Internet o de un teléfono inteligente en casa.

Para ayudar, ha comenzado una clase llamada «mohalla». El Sr. Kumar visitará una casa e invitará a los niños a venir y dar lecciones a todos los que se presenten.

Utiliza su teléfono inteligente para mostrar a los niños el alfabeto hindi, los números y otros materiales didácticos.

Este tipo de educación complementaria se está volviendo más común en las zonas rurales de la India y ofrece de dos a tres horas de capacitación adicional a la semana, pero depende de la ayuda de los voluntarios de la comunidad.

«Estamos hablando de digitalizar la educación, pero ¿cómo es eso posible para los padres de aldea que tienen medios de subsistencia limitados?» él pide.

Hay muchos niños que se sienten abandonados. Sivani, de dieciséis años, de Uttar Pradesh, teme que se le hayan cerrado las posibilidades. Dejó la escuela a los diez años.

“Quería estudiar pero no tuve la oportunidad de cumplir mi sueño”, dice. «Mis padres piensan que es más importante trabajar desde casa y cuidar de la familia que obtener una educación.

“No soy la única. Muchas niñas de mi pueblo no estudian… ¿cómo va a cambiar la vida si no estudiamos?”, se pregunta.

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