La tormenta perfecta aumenta el costo de un metal importante

En los próximos años, millones de personas comprarán vehículos eléctricos (VE). Todos estos automóviles y camiones estarán alimentados por baterías que contienen metales como cobalto, litio y níquel.

Pero la escasez de metales puede potencialmente.

«No mucha gente se da cuenta de que simplemente no tenemos suficiente de estos materiales críticos en este momento que se extraen en todo el mundo», dice Megan O’Connor, directora ejecutiva y cofundadora de la empresa Nth Cycle para la minería y el reciclaje de baterías. materiales

Su compañía ha diseñado una forma de extraer níquel y otros metales de baterías viejas molidas, para que estos materiales puedan usarse nuevamente.

Se llama extracción eléctrica y funciona mediante el uso de una corriente eléctrica para separar los metales de los residuos de batería triturados llamados «masa negra». Los metales separados se aíslan y capturan en un filtro especial.

La tecnología de Nth Cycles extrae níquel, no solo de baterías viejas en polvo, sino también de trozos de piedra y metales extraídos de las minas.

Es potencialmente un método más sostenible de reciclar níquel que las técnicas tradicionales como la pirometalurgia, que según el Dr. O’Connor no es un proceso respetuoso con el medio ambiente.

«Piensa en ello como un gran horno, derriten todo a temperaturas muy altas, puedes imaginar la huella de carbono», explica.

En los próximos años, la industria necesitará todo el suministro de níquel que pueda obtener como parte de muchos de los productos que usamos a diario.

Las baterías de iones de litio, que alimentan muchos dispositivos, incluido su teléfono, dependen de una mezcla de níquel, manganeso y cobalto.

Pero en algunas baterías, el níquel es, con diferencia, el componente más importante y representa el 80 % de la mezcla.

El problema es que la compra de níquel, como muchos materiales en estos momentos, está sujeta al dolor de cabeza de la cadena de suministro, que en parte está provocado por la guerra en Ucrania, como proveedores de níquel.

Países como Indonesia y Filipinas, ya que los compradores buscan fuentes del metal que no sean rusas. Aunque hay dudas sobre cuán sostenible será esta nueva producción.

El Dr. O’Connor argumenta que las nuevas minas no podrán abrirse lo suficientemente rápido para satisfacer la creciente demanda de níquel, que también se usa para fabricar componentes de acero inoxidable y turbinas eólicas. En cambio, reciclar baterías viejas ayudará a «arreglar» ese problema de suministro, sugiere.

Otras empresas también están adoptando este enfoque, con Redwood Materials en los EE. UU. ya comprando baterías usadas de entre 60 000 y 80 000 vehículos eléctricos cada año.

“Reciclamos un promedio del 95% de los elementos de las baterías, como el níquel, el cobalto, el litio y el cobre”, dijo Alexis Georgeson, vicepresidente de comunicaciones y relaciones gubernamentales.

Pero la confianza pública en el mercado del níquel está regresando después de un episodio difícil en marzo, cuando el precio del níquel en la Bolsa de Metales de Londres (LME) subió un 250% antes de volver a caer. Esto llevó a los operadores de la LME a suspender el comercio de níquel durante aproximadamente una semana, una medida más o menos sin precedentes.

«Fue un desastre», dijo Keith Wildie, director comercial de la empresa de reciclaje de metales Romco Group, y señaló que el precio del níquel sigue siendo volátil. Aunque ha vuelto a caer, el precio sigue siendo un 60% superior al de principios de año.

El impacto de los precios se produjo en parte porque una empresa china, Tsingshan Holding Group, había acumulado una gran «posición corta» en el mercado; en otras palabras, concertó contratos que apostaban a que el precio del níquel caería. Cuando no lo hizo, la empresa tuvo que recomprar esos contratos o comprometerse a suministrar níquel. Elegir una de las opciones resultaría en una gran pérdida.

La compañía no respondió a una solicitud de comentarios de la BBC.

Desde entonces, las interrupciones y el pánico en el mercado han erosionado la confianza de los comerciantes de níquel, añade Wildie: «Los volúmenes se han derrumbado por completo».

Tanto la Autoridad de Conducta Financiera como el Banco de Inglaterra han anunciado revisiones del incidente.

En un comunicado, la LME dijo: «La LME está decidida a garantizar que las acciones de todos los participantes… se analicen completamente y se tomen las medidas apropiadas para restaurar la confianza y respaldar la salud y la eficiencia a largo plazo del mercado». «

Sin embargo, había preocupaciones sobre futuras entregas de níquel, incluso antes de que ocurriera este episodio.

El fabricante de automóviles eléctricos Tesla, por ejemplo, ya se había movido para asegurar el acceso al metal en una nueva mina de níquel en la isla del Pacífico de Nueva Caledonia.

No todas las empresas pueden elegir esta opción. Más de dos tercios de la producción mundial de níquel, donde termina en todo, desde cubiertos hasta grifos de baño y lavadoras.

Algunas fábricas de acero inoxidable en Europa, gracias al precio del níquel y problemas de entrega.

Aunque Lisa Reisman, fundadora y directora editorial de la revista especializada MetalMiner, predice que la demanda de metal a corto plazo en algunas industrias puede disminuir.

Las altas tasas de interés podrían conducir a una desaceleración en el mercado de la vivienda, lo que probablemente significaría que menos personas comprarán nuevos electrodomésticos que contengan acero inoxidable en los próximos meses, explica.

Es casi seguro que los automóviles eléctricos requerirán un suministro constante de níquel.

A principios de este año, la empresa de investigación de mercado S&P Global Platts en todo el mundo alcanzaría los 26,8 millones para 2030. La empresa señaló que las ventas de coches eléctricos se duplicaron con creces entre 2020 y 2021.

Jason Sappor, analista sénior de S&P Global Platts, dice que el aumento del precio del níquel probablemente no tendrá un impacto importante en las ventas de autos eléctricos. Pero dice que las baterías de los automóviles eléctricos se están convirtiendo en una fuerza impulsora cada vez más importante en el mercado del níquel.

¿Puede el reciclaje de baterías viejas ayudar a llenar el vacío, como sugiere el Dr. O’Connor? Tal vez, dice Sappor, pero requiere el acceso a suficientes baterías viejas para que valga la pena extraer las pequeñas cantidades de níquel que contienen.

«Un problema con eso es que tiene que haber existencias existentes para reciclar», dice. Este enfoque tiene sentido, añade, «a largo plazo».

El Dr. O’Connor enfatiza que el reciclaje por sí solo no será suficiente para satisfacer nuestras necesidades de níquel en el futuro previsible: «Necesitamos comenzar a extraer más de estos materiales, y extraerlos de manera más sostenible».

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